Les mammifères

Les mammifères peuplent la Terre depuis près de 300 millions d'années. Chez les mammifères, on considère les classes des Monotrèmes, des Marsupiaux et des Placentaires. Les Monotrèmes (ornithorynque) sont les plus anciens et pondent encore des œufs. Les Marsupiaux (kangourous) (du grec marsipos = sac), la femelle possède une poche ventrale dans laquelle , peu après sa naissance, son petit se développe. Les Placentaires (toutes les autres espèces y compris l'Humain) la gestation intra-utérine est bien plus longue assurant ainsi une meilleure protection du jeune protégé dans une poche interne de la mère : le placenta.

Du point de vue de l'évolution et de l'écologie systémique, les premiers mammifères avaient un mode de vie plutôt terrestre. Ce taxon s'est grandement diversifié au fil de son histoire évolutive, au point qu'un de ses principaux ordres (les chauves-souris) a acquis le vol battu. Un certain nombre de lignées ont évolué vers un mode de vie aquatique partiel (phoques, ours blanc, castor, hippopotame, loutre, campagnol amphibie, ornithorynque...) ou total (cétacés, siréniens...), tout en conservant de leur ancêtre tétrapode (quatre membres) la respiration pulmonaire. De même, l'écholocalisation est bien présente dans certains ordres (chiroptères, cétacés) alors qu'elle se fait rare dans le reste du règne animal.

De nombreux mammifères sauvages, en dépit d'un statut d'espèce protégée, figurent sur les listes rouges d'espèces menacées (notamment les grands carnivores) certains font l'objet de plans de restauration ou de réintroduction. De même, certaines races de certaines espèces élevées par l'Homme jusqu'au 19ème ont disparu ou ont fortement régressé au profit de quelques races sélectionnées pour leur productivité. Quelques espèces sont devenues invasives, notamment après introduction délibérée ou accidentelle dans de nouveaux biotopes en relation avec les activités humaines, alors qu'aucun prédateur n'endigue la croissance de ces nouvelles colonies.

On compte 5400 espèces de mammifères, regroupées dans 29 ordres, 153 familles et 1200 genres. Les plus petites espèces ne pèsent que quelques grammes (3 g pour la Pachyure étrusque) et les plus imposantes plusieurs tonnes (170 tonnes pour le Rorqual bleu). La France compte une centaine d'espèces terrestres et une trentaine d'espèces marines. La Bretagne abrite 61 espèces terrestres.